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Le palais El Mechouar (قلعة المشور en arabe, prononcé Qal’at al-Mishwâr) est un palais royal zianide, situé au centre ville de  Tlemcen. Construit au Moyen âge par les rois Zianides en 1248, le Mechouar, littéralement « aile du Conseil » (« lieu de mouchawara », soit « conseils consultatifs » ), doit son nom à la salle où se réunissaient les ministres autour du roi de Tlemcen. El Mechouar désignait en Andalousie et dans le Maghreb un palais-citadelle.

Les travaux de restauration du palais ont commencé en 2010 à l’occasion de l’évènement culturel Tlemcen, capitale de la culture islamique 2011.

Le palais El Mechouar fait partie de la citadelle éponyme édifiée en 1145 à l’emplacement où le roi almoravide Youssef Ibn Tachfin installe sa tente lors du siège d’Agadir (ancien nom de Tlemcen). La citadelle, de forme rectangulaire, mesurant 200 m de long et 150 m de large, est transformée en palais par le roi abdalwadide Yaghmoracen Ibn Zyan. Le palais-citadelle devient alors la résidence officielle des zianides.

Après la prise de Tlemcen en 1337 le sultan mérinide Abu al-Hassan ben Uthman fait du palais sa résidence et sa base opérationnelle dans sa tentative d’unification du Maghreb. C’est là et à cet effet qu’il signe en 1339 une alliance économique et militaire avec le vicomte de Narbonne, ambassadeur du roi Jacques III de Majorque. Sa défaite à Kairouan en 1348 met fin à la présence de la dynastie mérinide au Mechouar et permet la restauration du royaume Zianide de Tlemcen.

La citadelle et le palais sont agrandis et embellis au cours des siècles par les différentes dynasties qui l’ont occupé :almoravide, almohade, zianide et ottomane. Une mosquée est édifiée au début du xive siècle par le prince zianide Abou Hammou Moussa Ier.

Le corsaire ottoman Arudj Barberousse s’empare de la citadelle en 1516 après que les habitants de Tlemcen lui demandent de l’aide pour chasser leur roi, Abu Hammou III, qui avait fait allégeance aux Espagnols. Arudj devient le nouveau souverain de Tlemcen jusqu’en 1518. L’ancien roi tlemcénien fait appel aux Espagnols qui assiègent Arudj dans la citadelle d’El Mechouar pendant six mois. Arudj réussit à s’enfuir mais les Espagnols le capturent et le décapitent. Après la victoire de Hassan Agha,khalîfa de Khayr ad-Din Barberousse, sur les troupes de Charles Quint débarquées à Alger en 1541, le roi de Tlemcen, Moulay Mohammed, dénonce son allégeance aux Espagnols et livre El Mechouar aux Ottomans. C’est alors le déclin du royaume zianide.

L’article 9 du Traité de Tafna, signé en 1837, permet à l’émir Abdelkader d’occuper le Mechouar. L’armée française reprend la citadelle en 1842.

Au début de la colonisation française, l’armée française transforme la citadelle en caserne. Au cours de cette période, la mosquée est transformée en église et le site est en partie altéré et dégradé par l’ajout de bâtiments militaires ou administratifs.

Le 1er décembre 1962, le capitaine Moine, de l’armée française, a remis solennellement les clés du palais Mechouar à Fodil Sid Lakhdar, représentant alors la préfecture de Tlemcen. À l’indépendance, la citadelle était devenue une école de cadets militaires. L’écrivain Yasmina Khadra (Moulessehoul Mohamed) y effectua sa scolarité à partir de 1964. L’école est fermée en 1986 et le site est rendu à la ville.

Après des travaux de réhabilitation commencés en 2010, le site accueille le public et abrite des associations culturelles ou artisanales et des administrations.

 

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